青海省因青海湖而得名,可說青海湖是該省的重要象徵。它湖面面積達四千多平方公里,是全國最大的鹹水湖,於2005年被《中國國家地埋雜誌》評為「中國最美麗的湖泊」。除了本身藍得令人迷醉、四時景緻不同及擁有不少景點,由古到今亦有不少人類活動環繞它進行,其中歷史悠久的「青海湖祭海」更被列為國家級非物質文化遺產之一。

  據考證,青藏高原原是一片古海,二百多萬年前的地殼變動令海底升起形成高原,部份海水因被隆起的高山環繞而變成湖泊,青海湖為其中之一。青海湖在古時有羌海、鮮水海、卑禾羌海、西海等名稱,在蒙語和藏語中它分別被稱為「庫庫諾爾」、「錯温布」,二者都有「青(藍)色的湖」之義。它的湖面海拔高三千多米,湖水鹽份高加上含氧量少,浮游生物稀少,所以透明度極高,看起來格外地藍。

  位於湖中有一座島嶼名為海心山(亦名湖心山、龍駒島),據指漢朝時島上已建有寺廟,從前還未有船隻行駛到島上時,僧人及牧民會在冬天時越過結冰湖面到此修行或放牧,此地更因生產駿馬而得「龍駒島」之名。湖的西北面有國家級自然保護區「鳥島」,春夏季時棲息上十萬隻候鳥。另外,湖中產有一種生長速度緩慢的珍貴魚類「青海湖裸鯉」(湟魚),上世紀因濫捕及青海湖生態環境惡化而令數目銳減,後被政府禁止撈捕,但直至目前仍有不少人違法捕殺。而青海湖近年亦備受氣候變暖、降雨量減少及人類活動加劇等因素影響,令湖水水位逐年下降,附近生態系統亦因而受影響。
   
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