莫高窟位於敦煌市東約25公里的鳴沙山東面崖壁上,俗稱千佛洞,以其精美壁畫和塑像而聞名於世,並有「東方羅浮宮」之稱。它始建於公元366年(前秦建元二年),歷經千多年多個朝代的建設,形成巨大而豐富多姿的規模。在長約一千七百多米的崖壁上滿佈了735個洞窟,壁畫共四萬五千平方米,泥質彩塑2,415尊,是世界上現存規模最大、內容最豐富的佛教藝術殿堂,於1987年被聯合國列為世界文化遺產。

  遊走於沿山而建、大大小小的石窟,除可於「九層樓」內的第96窟中仰望35.5米高、全中國最大的室內石胎泥塑彌勒佛像,更可分別於第130窟及第148窟中欣賞到高26米的南大佛與身長14.7米的釋迦牟尼涅槃像。而其餘大量珍貴壁畫、彩色塑像、石刻則反映出各朝代不同的藝術特色,並兼融西域諸國與中國文化,故它除了是佛教聖地,更是個藝術寶庫。

  1900年,道士王圓箓偶然發現莫高窟第16窟旁所隱藏的密室(後稱第17窟,亦名「藏經洞」),內裏存放了公元4至11世紀的大量佛教經卷、書籍、刺繡、絹畫、法器等文物共五萬多件,震驚世界,但後為英、法、日、俄各國的探險以極低廉的價錢騙購四萬多件,珍貴文物因而流失海外;而這次發現,後來便促成了「敦煌學」這門專門學科的出現。
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